L’éclusier de Hourpes

Partie en mini-croisière ce matin sur la Sambre, entre l’Abbaye d’Aulne et le village de Hourpes, notre petite péniche arrive à l’écluse n° 7, dite du trou de l’Aulne. Elle s’engage dans le bassin lentement et le batelier manœuvre avec précision afin de ne pas heurter les murs. Quand notre bateau est enfin bien attaché par deux grosses cordes aux bittes d’amarrage, l’éclusier commence à fermer les énormes portes derrière nous. L’homme est costaud et tous ses muscles sont bien nécessaires pour tourner la lourde manivelle. L’effort le fait grimacer et son visage mal rasé n’émet pas le moindre sourire quand Awen lui fait un petit signe. Même pas un clin d’œil. Au contraire, il a le regard noir et la mine patibulaire.

À quelques mètres de l’écluse, derrière le grillage qui protège une petite maison, deux molosses vont et viennent en aboyant. Sur la berge de l’autre côté de la rivière, quelques canards et un héron semblent observer l’éclusier. La chaleur est pesante, le ciel moutonné annonce un orage, l’ambiance est tendue. On se croirait dans un chapitre de Simenon. L’homme cacherait-t-il un secret ? À minuit sous la pleine lune a-t-il repêché un cadavre avec sa longue perche crochetée ? Ses chiens gardent-ils un portefeuille contenant la carte d’identité trempée d’un jeune homme qui traînait souvent dans les parages ? L’éclusier a-t-il le visage fermé car il a retrouvé à l’aube, pendue dans sa remise à outils, sa femme qui le trompait depuis le début de l’été avec un jeune vagabond ?… Mon imagination s’emballe et remontent, vagues et floues, tant de pages de Maigret lues dans ma jeunesse.

– Papi, à quoi tu penses ?

– Oh ! à rien… juste « à la qualité de l’air, à sa luminosité, à son odeur, à son goût » (extrait de Maigret et le clochard. 1963)

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